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Los autos eléctricos de Tesla no son tan verdes como podrías pensar

Si se usan plantas alimentadas con carbón para producir electricidad, entonces los EV realmente no son mejor que un auto tradicional

 

Elon Musk reveló el Tesla Modelo 3 hoy. Si planeas comprar uno, probablemente te sientes bastante bien contigo mismo. No solo estarás teniendo un hermoso auto, ¡sino que estarás haciendo algo bueno por el ambiente!. No se trata de un auto deportivo movido por gasolina para lidiar con tu crisis de la mediana edad, gracias. Te estas preocupando acerca del calentamiento global.

Pero ¿qué tan verde es un Tesla, realmente? Devonshire Research Group, una firma de inversión que se especializa en evaluar empresas de tecnología, profundizo en la información y concluyó que los beneficios ambientales de Tesla podrían estar más sobrevaluados que sustentados. Devonshire no está diciendo que Tesla este al nivel de Volkswagen, o que sus carros estén emanando gases de efecto invernadero desde tubos invisibles. Argumenta que los Tesla (y, por extensión, todos los vehículos eléctricos) crean polución y emisiones de carbón de otras maneras. Cada etapa de un vehículo eléctrico (EV) tiene impactos ambientales, y como no son tan obvios como un tubo de escape bombeando fumarolas, no significa que sean menos dañinas.

Empecemos por el principio. Tu carro eléctrico no necesita gasolina, pero sigue obteniendo su energía de quemar carbón. Eso depende de cómo consigas la electricidad. “Si se usan plantas alimentadas con carbón para producir electricidad, entonces los autos eléctricos realmente no se ven mejor que un auto tradicional en términos de gases invernadero”, dice Virginia McConnell, una economista en la firma de investigación ambiental Resources for the Future (Recursos para el Futuro). Pero si tu electricidad se produce principalmente por medios renovables como energía solar o viento, como California (Estados Unidos), entonces tu vehículo eléctrico es realmente muy limpio.

Claro que la gasolina no se queda en el vacío: refinar, procesar y transportar gasolina agrega emisiones que los propietarios de autos debe considerar en su huella de carbón, el llamado ciclo “llanta a llanta”. Se requiere tanta energía para producir un galón de gasolina como lo que un Modelo S consume en 20 millas de conducción, de acuerdo a la información del Departamento de Energía. Si agregas esas consideraciones, “un auto eléctrico como el Modelo S tiene casi cuatro veces menos emisiones de CO2 por milla que un auto equivalente con motor a gasolina”, dice el portavoz de Tesla. Así que, aunque los argumentos acerca de las emisiones siguen molestando a los traga gasolina, el promedio sigue favoreciendo a los vehículos eléctricos.

Más allá de las emisiones.

Las matemáticas se pueden complicar, cuando consideras otras formas de daño ambiental. Los autos eléctricos necesitan ser ligeros, lo que significa que incluyen muchos minerales de alto desempeño. El litio en las baterías, por ejemplo, es súper ligero y conductivo (así es como se obtiene mucha energía sin agregar mucho peso). Otros minerales extraños están repartidos por todo el auto, mayormente en los imanes que están en todo, desde los faros frontales hasta los tableros electrónicos.

Pero esos minerales raros vienen de algún lugar, con frecuencia, de minas destructivas ambientalmente. No solo es Tesla, claro. Todos los vehículos eléctricos requieren partes con esas mismas características ambientales.  Aun los paneles solares dependen de metales raros que tienen que ser extraídos de la tierra y procesados con métodos cualquier cosa menos ambientales, dice David Abraham, autor del libro “The Elements of Power” (Los Elementos del Poder).

La minería no puede ser vista como una cosa apartada de Tesla. Están intrínsecamente relacionadas.

Los minerales extraños solo existen en pequeñas cantidades y en lugares inconvenientes, así que tienes que mover mucha tierra para extraer solo un poco. En la mina terrestre Jiangxi en China, escribe Abraham, los trabajadores escarban hoyos de ocho pies (2.4m)  y riegan sulfato de amonio en ellos para disolver la arcilla arenosa. Luego la extraen bolsas de lodo y la pasan por varios baños ácidos. Lo que queda se hornea dejando los minerales extraños requeridos por todo, desde nuestros teléfonos hasta los Tesla.

En esta mina, esos minerales forman el 0.2% de lo que se extrae de la tierra. El restante 99.8% (ahora contaminado con químicos tóxicos) es devuelto de regreso al ambiente. El daño es difícil de cuantificar, así como el impacto de la perforación petrolera.

Y, como en cada etapa del proceso, la minería tiene emisiones ocultas. Jiangxi la tiene relativamente fácil  porque solo requiere extraer arcilla, pero muchas minas requieren equipo para romper piedra con consumos astronómicos de energía, asi como hornos alimentados con carbón en la etapa del cocinado final. Esos hornos expiden grandes cantidades de dióxido de carbón a la atmosfera en el proceso de refinar minerales destinados a tu auto cero-emisiones. De hecho, fabricar un vehículo eléctrico genera más emisiones de carbón que construir un auto convencional, mayormente por su batería, como la Union of Concerned Scientists (Unión de Científicos Preocupados) ha encontrado.

“Estamos cambiando polución, y en el proceso esperamos que no tenga impacto ambiental” dice Abraham. Él cree que cuando agregas todos los impactos ambientales, sigue siendo favorable a los vehículos eléctricos. La Unión de Científicos Preocupados coincide, descubrieron que aun cuando agregas las emisiones de la producción de la batería, los vehículos eléctricos generan la mitad de las emisiones que un auto convencional a lo largo de su vida útil completa. Aun con eso, los clientes y los inversionistas deben entender lo que se requiere para obtener los materiales que permiten sus elecciones verdes. “No creo que haya mucha discusión en eso” dice Abraham

Vida después de la muerte.

Ahora, adelantemos 15 años, a cuando tu Tesla Modelo 3 esté en las últimas. ¿A dónde ira la batería? La buena noticia: no a un relleno sanitario. “No se ha aceptado una batería que venga de un carro en un relleno sanitario por décadas”, dice el defensor de los autos eléctricos Chelsea Sexton. En vez de eso “los recicladores de baterías están probando tecnologías para recuperar muchos de los materiales de esas batería”, dice Shanika Amarakoon, una investigadora de la firma ABT Associates que se asoció con la Agencia de Protección Ambiental para escribir un reporte acerca de los impactos de las baterías de ion-litio en los autos eléctricos.

La batería Tesla es grande, el paquete en el Modelo S puede llegar a media tonelada, por mucho más grande de lo que cualquier reciclador de electrónica puede manejar, así que llegar a un proceso eficiente y barato para reciclar esas baterías tomará algo de trabajo, y por ahora solo hay unas cuantas compañías especializadas en reciclar baterías de litio. “El reto que tenemos en reciclar esos metales raros es enorme” dice Abraham, “porque los productos que tenemos ahora usan metales en una cantidad tan pequeña que no es económico reciclarlos”.

Eso podría cambiar cuando exista un millón de vehículos eléctricos en los caminos de los Estados Unidos y millones de baterías viejas qué reciclar. “Entre más baterías hayan, en varios dispositivos, mayor interés habrá en ingeniar como reciclarlas o recuperar los minerales raros de los metales que las forman”, dice Sexton. Además, las baterías usadas de los carros eléctricos pueden seguir siendo útiles para almacenamiento de energía, siempre que en un edificio, o como parte de la red eléctrica, se incorporen más viento y sol. Eso ayudaría a compensar los costos ambientales de hacer baterías en primer lugar.

De acuerdo al vocero de Tesla, la empresa ya recicla todas las baterías que les devuelven y planean hacer aún más. Conforme el mercado de las baterías crece, como la inversión de Tesla en su próxima empresa Gigafactory, crecerán los números en la eficiencia del reciclaje y reducción de impacto ambiental.

De acuerdo, así que un auto eléctrico contribuye un poco con la contaminación y gases de invernadero al mundo. Pero ¿sabes qué más lo hace? Los autos de gasolina. Aun cuando no tienen baterías, los autos convencionales pueden contener variedad de los mismos minerales raros que los autos eléctricos tienen No se puede juzgar a Tesla, o a cualquier otro fabricante de autos eléctricos, en vacío. Se debe comparar en el status quo. Y ese status quo tiene muchos de los mismos problemas, además de emisiones de carbón y contaminación de aire generada por los traga gasolina tradicionales.

“Se necesita invertir en la ciencia de entender los impactos de los productos que estamos haciendo” dice Abraham. Aun, eso no significa que debamos dejar de hacer esos productos, o que no debamos comprarlos. “La esperanza es que si tu estas logrando que la gente compre autos eléctricos estas empujando la tecnología también” dice McConnell. “No lo logras a menos que tengas algún mercado interesado”. El Tesla Modelo 3 que sueñas no es perfecto. Pero sigue siendo un empujón en nuestra sociedad y economía en la dirección correcta.

 

 

Tomado de http://www.wired.com/2016/03/teslas-electric-cars-might-not-green-think/

2016-03-31 20:32:51

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